Volledig scherm
Gevangen in het licht: trekstralen in de ruimteserie Star Trek.

NASA steunt onderzoek naar 'tractor beams'

Het lijkt zo uit een aflevering van de science fiction-serie Star Trek te komen, maar NASA gaat het onderzoek naar 'tractor beams', oftewel trekstralen, financieren. Niet om ruimteschepen uit de lucht te plukken, maar om bijvoorbeeld bodemmonsters te nemen, zonder het materiaal aan te raken. Handig in de ruimte én op Aarde.

Volledig scherm
Hebbes!

In ruimteseries worden lasers steevast gebruikt om bijvooreeld ruimteschepen aan brokken te schieten. Maar soms krijgt de 'straal des doods' ook een andere toepassing. Namelijk: dingen aan te trekken. Veelal gaat het ook hier om vijandelijke ruimteschepen vol kwaadaardige wezens, maar ruimteorganisatie NASA ziet praktischer toepassingen.

Ruimteafval
'Het idee was om ruimteafval uit een baan om de Aarde te trekken, maar dat is voorlopig onmogelijk. De brokstukken zijn gewoon te groot', zegt onderzoeker Paul Stysley. 'Toen kwamen we op het idee om er monsters mee te verzamelen.' Bodemmonsters dus. De techniek staat nog in de kinderschoenen en richt zich vooralsnog op twee technieken.

Bij de eerste wordt het object 'gevangen' tussen twee kruisende stralen en zorgt de daarbij vrijkomende warmte van de laserstraal voor stuwing. De stralen duwen er dus van achteren tegenaan. Probleem is dat om die warmte te generen er een atmosfeer nodig, waardoor het niet bruikbaar is in de ruimte. Daarvoor is de tweede methode meer geschikt, die een soort elektromagnetische spiraal vormt en daarmee objecten aantrekt.

Die methode lijkt nog het meest op die uit de science fiction-films en is het meest geschikt voor gebruik in het heelal. Een derde techniek waarbij, theoretisch, een magnetisch veld in het object zelf wordt gecreëerd gaat nog even de kast in. 'We willen zeker weten dat we de techniek ook echt goed begrijpen', zegt wetenschapper Barry Coyle. 'We staan pas aan het begin, maar we hebben goede hoop dat het ooit werkt.'

  1. Vastgebonden en geëlektrocuteerd: 'homotherapie' nog steeds toegepast in China

    Vastgebonden en geëlek­tro­cu­teerd: 'homotherapie' nog steeds toegepast in China

    Human Rights Watch (HRW) roept de Chinese overheid op tot het verbieden van conversietherapie voor homoseksuelen. Volgens de mensenrechtenorganisatie bieden ziekenhuizen dergelijke 'behandelingen', die patiënten moeten 'genezen' van hun geaardheid, nog steeds aan. In een nieuw rapport publiceert HRW de getuigenissen van zeventien mensen die de omstreden, vaak gruwelijke therapie in China moesten ondergaan.