NASA vindt organisch materiaal in rotsen op Mars

videoMarslander Curiosity heeft nieuw bewijs gevonden voor mogelijk vroeger leven op Mars. Dat heeft ruimtevaartorganisatie NASA zojuist bekendgemaakt. In rotsen is organisch materiaal gevonden en de lander trof bovendien ook variërende hoeveelheden methaan aan in de atmosfeer.

Het organische materiaal werd gevonden in afzettingsgesteente van een meerbedding in de Gale-krater op Mars. Het zijn bouwstenen die wijzen op de mogelijkheid van leven op de rode planeet. Daarnaast ontdekte de lander dat de hoeveelheden methaan in de atmosfeer per seizoen verschillen. Dit gas is op aarde een afvalstof geproduceerd door levende organismen. Op Mars is de concentratie in de zomer hoger dan in de winter.

Hoewel dit niet direct wijst op leven, zijn de bevindingen volgens NASA een goed teken voor toekomstige missies die zijn gericht op onderzoek naar het oppervlak en de kern van de planeet Mars. De resultaten worden morgen gepubliceerd in het wetenschappelijke tijdschrift Science.

Grote ontdekking

Quote

Het was knap lastig om dit voor me te houden

Astrobioloog Inge Loes ten Kate van de Universiteit Utrecht was betrokken bij het onderzoek en is erg blij met de bevindingen. ,,Het is best een grote ontdekking. Ik wil voorlopig niet speculeren, want leven is altijd lastig te verklaren. Maar we zijn wel weer een stapje verder in onze zoektocht."

Ten Kate en haar collega's leverden begin maart al het artikel over het  gevonden organisch materiaal bij Science in. ,,Het was knap lastig om dat voor me te houden. Dan zat ik met collega's in een vergadering en werd er gezegd 'We hebben dit en we hebben dat'. Terwijl ik wist dat we veel meer hadden. Maar dat kon ik nog niet zeggen."

Volgens Ten Kate maakt de vondst een einde aan jarenlange onenigheid over de aanwezigheid van organisch materiaal op Mars. ,,We verwachtten het wel, want er waren al eerder aanwijzingen. Maar tot voor kort werd het nog niet gevonden." De vondst is bovendien van groot belang voor de wetenschap. Ten Kate: ,,Deze toont aan dat er toch een mogelijkheid is dat er leven was op Mars. En als dat er niet was, dan laat het in ieder geval zien dat Mars 1,5 miljard jaar geleden best wel op de aarde leek. Grote vraag is dan: waarom hier wel en daar niet?" 

Volledig scherm
Mars, ook wel de 'rode planeet'. © Thinkstock

Doorzoeken

De bevindingen zijn vooral een aanleiding om nu door te zoeken. Ten Kate: ,,Veel hypotheses kunnen nu veel beter getest worden. Zo is het methaan opgeslagen in ijskristallen in de bodem van Mars, maar daar weten we nog niet veel over. We dachten ook dat Mars helemaal niet meer zo actief was."

Ten Kate gaat zelf de komende tijd onderzoek doen naar het gevonden materiaal. Zo wil ze uitzoeken hoe dat reageert op UV-licht en op welke manier. Ook wil ze uitzoeken hoe dit nu precies gevormd wordt. Toekomstige Marsmissies Mars2020 van NASA en ExoMars moeten daar nog extra inzicht in geven.

Volledig scherm
Een artist impression van Marslander Curiosity. © NASA JPL-Caltech

Water

Eerder ontdekte Marslander Curiosity al dat er koolstof, waterstof, zuurstof, fosfor en zwavel op Mars aanwezig zijn: allemaal elementen die van belang zijn voor leven zoals wij dat kennen. De vondst van mineralen en zout duiden bovendien op de vroegere aanwezigheid van zoet water op Mars.

De 
constatering dat het oppervlak van de rode planeet bestaat uit een chemische substantie vol chemicaliën maakte het tot nu toe vrij onwaarschijnlijk dat er daadwerkelijk leven geweest zou zijn.

  1. Hobbyduiker maakt unieke beelden van levende octopus in Noordzee
    Video

    Hobbydui­ker maakt unieke beelden van levende octopus in Noordzee

    Hij wist meteen dat het een bijzondere ontdekking was maar dat het zó speciaal zou zijn daar kan Mark Barto (50) uit Leiderdorp nog altijd niet bij. De hobbyduiker spotte afgelopen weekend een inktvisachtige voor de kust bij Callantsoog, maakte opnames van het beest en stelde later tot zijn grote verrassing vast dat hij er als eerste in Nederland in was geslaagd een kleine achtarmige octopus te fotograferen en filmen.