Volledig scherm
© NASA

Ruimtetelescoop ontdekt verre komeet

Wetenschappers hebben de verste komeet tot nu toe vastgelegd. Komeet C/2017 K2 komt uit de koude, buitenste rand van het zonnestelsel en bevindt zich nu 2,4 miljard kilometer van de aarde, voorbij de planeet Saturnus. 

De komeet is vastgelegd op foto's van de Hubble ruimtetelescoop. K2 is 20 kilometer groot en gemaakt van ijs dat ontstond bij de vorming van het zonnestelsel. Het gigantische ijsblok is omringd door een stofwolk met tien keer de omvang van de aarde, een kometenstaart met een doorsnede van ongeveer 130.000 kilometer. 

De komeet is niet alleen de verste maar mogelijk ook de meest primitieve die wetenschappers ooit hebben gezien. Alle kometen die tot nu toe zijn vastgelegd danken hun staart aan ijs dat verdampt naarmate het hemellichaam dichter bij de zon komt.

Bij K2 is dat anders. Al het ijs van de komeet is nog bevroren en stevig als een rotsmassa. Maar de hitte van de zon veroorzaakt chemische reacties in de bevroren gassen aan de buitenkant van de komeet. Deze gassen (waaronder zuurstof, waterstof, stikstof en koolstof) schieten los en vormen de staart. Wetenschappers denken dat K2 pas zo kort uit de koude buitenrand is, dat de buitenlaag van gassen er nog af moet smelten voordat het een staart als andere kometen krijgt. 

De Hubble zal K2 de komende tijd met gemak kunnen observeren, want de komeet komt steeds dichterbij en vliegt richting zon. In 2020 komt hij het dichtste bij, vlak voorbij Mars. Daarna zet het ijsblok weer koers naar de ver verwijderde rand van het zonnestelsel.