Volledig scherm
Als yeti verklede acteurs tijdens een promorit voor Travel Channel in Manhattan, New York. © REUTERS

Verschrikkelijke sneeuwman is gewoon een beer… of toch?

De verschrikkelijke sneeuwman, ook wel bekend als Yeti, is de Aziatische soortgenoot van wat Amerikanen Bigfoot noemen. Volgens eeuwenoude en vrijwel onuitroeibare mythes leeft de een op de besneeuwde toppen van de Himalaya, de ander in donkere Noord-Amerikaanse bossen. Wie er ooit een dacht te zien, gelooft heilig in hun bestaan. De wetenschap lijkt helaas het laatste woord te hebben.

Volledig scherm
Voetafdrukken, zoals dit voorbeeld (links), moeten vaak het bestaan van de verschrikkelijke sneeuwman aantonen. Rechts is een menselijke afdruk te zien. © AFP

Pootafdrukken, wazige foto's en gevonden haren en tanden moeten de griezelverhalen vaak kracht bijzetten. Wetenschappers hebben nu het dna van negen van die ‘bewijsstukken’, waaronder gemummificeerde wezens uit Tibetaanse kloosters, onderzocht. Gezien de uitkomsten ziet het er voor de sneeuwman en zijn Amerikaanse broer niet best uit.

De door bergbewoners van Nepal, Bhutan en China gevonden haren en tanden werden, door onder meer onderzoekers van de universiteit van Buffalo, aan de nieuwste genetische technieken onderworpen, schrijft The Guardian. De uitkomst is ontnuchterend: het gaat om resten van acht beren en een hond.

,,Dit onderzoek toont aan dat moderne wetenschap werkelijk in staat is om een antwoord te geven op mysteries als dit’’, zegt Charlotte Lindqvist, een expert op het gebied van berengenetica en medeauteur van het onderzoeksrapport. Uiteraard begon zij met enige scepsis aan het onderzoek. ,,Ik vertrouwde de verhalen gewoon niet'', vertelt ze. 

Nieuwe inzichten

Volledig scherm
Een yeti op bezoek in het land van zijn illustere soortgenoot Bigfoot. © REUTERS

Het meest tot de verbeelding sprekende stukje bewijsmateriaal kwam van een harig en aapachtig opgezet wezen uit het Messner Mountain Museum. Het creatuur, dat een mengelmoes van berenhaar en een hondengebit bleek, zette de trend voor de rest van het onderzoek. Ook vijftien restanten uit de archieven van musea en dierentuinen werden onder de loep genomen, maar ook in deze gevallen ging het om berensoorten die op de Himalaya en de Tibetaanse hoogvlaktes leven.

Hoewel de studie niet het bewijs voor het bestaan van de Yeti leverde, gaf het de onderzoekers wel nieuwe inzichten in de evolutionaire ontwikkeling van de beer. Twee dna-sporen, die werden vergeleken met de gegevens uit een internationale database, waren namelijk niet helemaal thuis te brengen. De wetenschappers zeggen dat het om een onbekende berensoort gaat. Mogelijk gaat het om hybride, een kruising tussen een bruine beer en een ijsbeer.

Lindqvist is ervan overtuigd dat de uitkomst van het onderzoek de mythe niet voorgoed de kop in zal drukken. ,,Ik weet zeker dat de legendes en mythes voort zullen leven'', lacht ze. ,,Je kunt nooit helemaal bewijzen dat er daar buiten niets is.'' Een mening die ook cryptozooloog, speurder naar verborgen levensvormen, Jonathan Downes is toegedaan. ,,Ik denk dat er nog steeds een kans bestaat dat er onbekende apensoorten zijn, die wachten op ontdekking.''