Volledig scherm
© AFP

Zelfmoordmissie ruimtesonde Cassini live te zien

Ruimtesonde Cassini is zijn eigen ondergang tegemoet gevlogen. Na bijna twintig jaar in de ruimte maakte de sonde een kamikazeduik richting Saturnus. Het vaartuig vloog vrijdag de dampkring van de planeet binnen. Zoals gepland klapte de ruimtezonde uiteen. 

Quote

Het was een ongelooflijke missie, het was een ongelooflijke sonde

Vluchtleider Earl Maize

De 'dood' van Cassini is terug te zien op het YouTube-kanaal van NASA.  Het laatste levensteken kwam om 13.55 uur Nederlandse tijd aan bij de vluchtleiding. Cassini was toen al bijna anderhalf uur vergaan, maar het signaal vanaf Saturnus had daarna nog 83 minuten nodig om de aarde te bereiken, ook al ging dat met de snelheid van het licht.

Op 1 juli 2004 bereikte Cassini de planeet Saturnus na een reis van 6,5 jaar.
,,Het was een ongelooflijke missie, het was een ongelooflijke sonde, jullie waren een ongelooflijk team. Einde missie. De leider logt uit'', was de afscheidsboodschap van vluchtleider Earl Maize. 

Ruimtevaartorganisatie NASA meldde: ,,Elke keer als we Saturnus aan de hemel zien staan, zullen we het ons herinneren, zullen we lachen en zullen we terug willen gaan.''

Ondanks die woorden is de missie nog niet voorbij. De Cassini heeft zo veel gegevens opgeleverd, van zijn ondergang en daarvoor, dat wetenschappers nog jaren bezig zullen zijn om alles uit te pluizen. Zo zijn op nog geen 1.200 kilometer afstand van Titan, een van de manen van Saturnus, talloze foto’s gemaakt die succesvol naar de aarde werden verzonden.

Missies

Cassini voerde de Europese ruimtesonde Huygens mee naar Titan, die er in 2005 een zachte landing maakte. Het is nog steeds de meest afgelegen plaats in het zonnestelsel waar ooit een landing is uitgevoerd.

Volledig scherm
Een schaalmodel van Cassini © AFP

Eerder dit jaar maakte Cassini voor het eerst een duikvlucht tussen de planeet en haar ringen door. De vluchtleiders waren bang dat daar zoveel stof rondzweefde dat het de ruimtesonde fataal zou worden. Cassini vliegt met 122.000 kilometer per uur en dan is zelfs een botsing met een korreltje gevaarlijk. Om zichzelf wat te beschermen tegen eventuele inslagen, vloog Cassini met zijn grote antenne naar voren gericht. Het ruimtevaartuig bleef ongeschonden en maakte tussen de ringen door verbluffende opnamen van zowel de aarde als de maan.

Toch heeft Cassini, een project van Europese en Amerikaanse ruimtevaartorganisaties, een aantal vragen nog niet kunnen beantwoorden. Zo is nog onduidelijk hoe lang een dag precies duurt op Saturnus. De onderzoekers stellen dat het grofweg 10 en een half uur is, maar hadden graag een preciezere tijd gekregen.

Kamikazeduik

Inmiddels is de brandstof van Cassini op en dus komt er een einde aan de missie. De laatste duik richting Saturnus zal opzettelijk net iets te diep zijn, waardoor de atmosfeer van de planeet wordt binnengedrongen. Dat betekent ook dat Cassini voor het eerst te maken zal krijgen met zwaartekracht, waardoor de sonde binnen enkele ogenblikken uiteenspat door de wrijving.