Volledig scherm
© anp

Grote vrees voor uiteenvallen wielerploeg Belkin

Met het plotselinge vertrek van de hoofdsponsor dreigt een grote leegloop voor de Belkin-wielerploeg. Manager Richard Plugge moet acuut op zoek naar miljoenen en heeft maar een paar maanden de tijd, anders dreigt de formatie uiteen te vallen. 'Je moet het management wel even de tijd gunnen, maar dit moet geen maanden meer gaan duren.'

Volledig scherm
© belga
Volledig scherm
© epa
Volledig scherm
© ANP
Volledig scherm
© ANP
Volledig scherm
© epa
Volledig scherm
© AFP
Volledig scherm
© epa

Arjan Bos, algemeen directeur van verzekeraar TVM, is duidelijk. 'Wij stappen niet in. Een wielerploeg is niet aan de orde.' Jarenlang was TVM de kurk waarop de Nederlandse topsport dreef. Eerst als sponsor van de gelijknamige wielerploeg, daarna stopte de verzekeraar jarenlang miljoenen in de schaatssport. Maar Bos piekert er niet over om terug te keren in het wielerpeloton. 'Uitgesloten.'

Vlaggenschip
Grote vraag is: wie is wél bereid om acuut minimaal acht miljoen euro op te hoesten om het vlaggenschip van het Nederlandse wielrennen in de vaart te houden. Volgens Wim Lagae, hoogleraar sportsponsoring met specialisatie wielrennen aan de universiteit van Leuven, staat Belkin-teammanager Richard Plugge voor een schier onmogelijke opgave. 'Niets is uitgesloten, maar de kans dat het lukt is heel klein. Sponsoring is een heel traag proces en het is kort dag om nu nog merken te overtuigen om in te stappen.'

Waarschuwing
Het contract tussen het Amerikaanse bedrijf Belkin en de wielerploeg loopt officieel aan het eind van het jaar af, maar zo lang heeft Plugge niet, waarschuwt Lagae. Na de Tour de France moet er een nieuw sponsorplan zijn. 'De renners zullen na de Tour verder kijken. Als er dan geen nieuwe sponsor is, valt de wielerploeg waarschijnlijk uit elkaar.'

Snel
Ook sportmarketingdeskundige Frank van den Wall Bake houdt serieus rekening met dat scenario. Hij wijst op de aflopende contracten van gewilde toprenners als Bauke Mollema en Wilco Kelderman. 'Plugge moet snel handelen, anders raakt hij Mollema en Kelderman kwijt en dan kom je in een neerwaartse spiraal. Zonder die namen ben je minder aantrekkelijk voor sponsors, want die willen potentiële kampioenen in hun ploeg.'

Van den Wall Bake adviseert Plugge een groep nieuwe sponsors op te zoeken: Nederlandse bedrijven met internationale, maar vooral Europese uitstraling. 'De transportwereld en bouwwereld met bedrijven als BAM en Dura Vermeer. Hij moet naar ze toe, want die zullen niet zelf op het idee komen.'

Ruimte
Volgens Lagae is er nog maar weinig ruimte voor zo'n traditionele sponsorovereenkomst, omdat de financiering van het wielrennen is verstoord. Naast fietsmerken (Giant, Trek) zijn het suikerooms die ploegen in leven houden. Mecenassen, zoals Lagae ze noemt, smijten met budgetten waar sponsors niet aan kunnen tippen. 'Met teams die dertien of veertien miljoen euro kosten, leeft het wielrennen boven zijn stand. Mensen als Oleg Tinkov van Tinkoff Saxo zorgen ervoor dat andere sponsors uit het peloton worden geschopt. Vacansoleil-DCM had een budget van 7,5 miljoen euro, maar dat was niet genoeg meer.'

Met een onzekere toekomst voor de Nederlandse wielerploeg lopen renners het risico hun baan te verliezen. 'Vooral minder bekende namen, knechten en jongens die weinig uitslagen hebben gereden krijgen het moeilijk', zegt Eelco Berkhout, manager van onder anderen Mollema.

Zorgen
Alleen kopmannen als Gesink, Kelderman en Mollema hoeven zich hoogstwaarschijnlijk weinig zorgen te maken. 'Ik neem toch aan dat er wel genoeg ploegen interesse hebben in mij. Ik zal zeker wel een ploeg vinden', vertelt Mollema kalm, na de vijfde rit in de Ronde van Zwitserland.

Laat voorop staan: het liefst wil de Groninger de kern van Belkin bijeen houden. 'Er schijnt ook genoeg interesse te zijn, dus daar moeten we het management nu ook even de tijd voor gunnen', aldus Mollema. 'Maar het moet geen maanden meer gaan duren. Ik zal zeker andere opties gaan bekijken.'

Volledig scherm
© EPA